החפירות שמתבצעות בחלוצה. צילום: ד"ר טלי גיני, רשות העתיקות

חשיפה ארכיאולוגית בגן הלאומי חלוצה. כתובת בת 1,700 שנה, הנושאת את שם העיר העתיקה "חלוצה", נחשפה בימים אלה במהלך חפירות ארכיאולוגיות בגן הלאומי חלוצה בשטח שבין קיבוץ צאלים לקיבוץ רביבים.

החפירות מתנהלות במסגרת פרויקט העיר חלוצה, אותו מובילה משלחת של אוניברסיטת קלן הגרמנית בניהולו של פרופ' מייקל היינזלמן וצוות סטודנטים מאוניברסיטת קלן ואוניברסיטת בון ובשיתוף פעולה עם רשות העתיקות בהובלת ד"ר טלי גיני.

ברשות העתיקות ציינו כי מציאת כתובת עם שם העיר באתר אליו היא שייכת, היא נדירה בתחום הארכיאולוגיה. השם "חלוצה" מוזכר רבות במקורות היסטוריים כמפת מידבא והפפירוסים של ניצנה, אולם זו הפעם הראשונה שבה נמצא ממצא עם שם העיר חלוצה באתר עצמו.

במסגרת החפירות נחשפו בחלוצה גם כנסיה ובית מרחץ, כאשר מהכנסיה הקדומה נחשפו גומחת תפילה וחדר מרוצף בלוחות אבן, ואילו מבית המרחץ הגדול שפעל במקום התגלו החדר החם וחדר ההסקה.

חלוצה הוקמה לקראת סוף המאה הרביעית לפני הספירה כתחנה חשובה על דרך הבשמים, שהובילה מפטרה לעזה. לשיא פריחתה הגיעה העיר בתקופה הביזנטית (המאות הרביעית עד השישית לספירה), ולמעשה היא היתה באותה תקופה העיר היחידה במרחב הנגב.

לדברי הארכיאולוגית ד"ר טלי גיני, השותפה לפרויקט מטעם רשות העתיקות, "חלוצה הפכה גם לתחנה חשובה בדרך הצליינים הנוצרים בדרכם למנזר סנטה קתרינה שבדרום סיני, וכך הגיעו אליה מבקרים רבים מאתרים רחוקים. האתר הפסיק להתקיים בסוף המאה השביעית לספירה, אולם שם המקום השתמר גם בשמו הערבי. עד לתקופה המנדטורית נלקחו אבני המבנים באתר כחומרי בניה לבניית באר־שבע ועזה בתקופה העותומאנית. לכן, כיום כמעט ולא נראים מבנים על פני השטח והאתר נסתר מתחת לחולות".

בתוך כך חשפו באחרונה אנשי רשות העתיקות שרידים ארכיאולוגיים מהתקופה הביזנטית בפאתי השטח של פארק דודאים. מדובר בשרידי טרסות, בור מים ומבנה ששימש באותה תקופה את השומרים בשדות החקלאיים. השרידים נאספו ונלקחו למחקר, ומנכ"ל פארק דודאים, ניר בר דוד, ציין כי "יש חשיבות גדולה לחקר ההיסטוריה של הארץ הזו. שמחתי לגלות שנמצאו שרידים מעניינים. נעקוב בעניין רב אחר הגילויים".