לעולם לא מאוחר. לאחר 36 שנים של תהליך הכרה, הוכרז השבוע רשמית המכתש הקטן כשמורת טבע לכל דבר לאחר ששר האוצר, משה כחלון, האחראי על מינהל התכנון חתם על ההכרזה הרשמית.

המכתש הקטן. 400 אלף מטיילים בשנה | צילום: אריה רוזנברג, רשות הטבע והגנים

הכרזת השמורה בשטח של כ־38,400 דונם יחד עם 22,600 דונם בשמורת מדבר יהודה, היא למעשה השלב הסופי והמשמעותי ביותר בתהליך הארוך והמורכב, שמובילה רשות הטבע והגנים לאורך השנים מול גורמים ממשלתיים וציבוריים רבים.

המכתש הקטן, הידוע גם כמכתש חצירה, הוא השלישי בגודלו מבין מכתשי הנגב, לאחר המכתש הגדול ומכתש רמון. אורכו המירבי מגיע לכשמונה ק"מ, רוחבו הוא כשישה ק"מ ועומקו מגיע לכדי 400 מטר. המכתש מהווה חלק משמורות הטבע של מכתשי הנגב ומדבר יהודה ונחשב לערך טבע בעל חשיבות עולמית בזכות ייחודו הגיאולוגי ויופיו המרהיב.

במיקומו ומאפייניו הוא מקשר בין אוכלוסיית היעלים ממרכז הנגב למדבר יהודה והוא משמש כאזור קינון לנשרים ולעופות דורסים אחרים הנמצאים בסכנת הכחדה. בנוסף לכך, ידוע המכתש הקטן במסלע האבן הצבעונית שבו המשתנה בין צבעי לבן, אפור, חום, צהוב, אדום וסגול. צבעי האבן נובעים מכמויות זעירות של תחמוצות ברזל. המכתש הקטן הוא גם יעד מועדף על מטיילים, ועל פי נתוני רשות הטבע והגנים, בכל שנה מגיעים לאזור המכתש הקטן וסביבתו כ־400 אלף מטיילים.

"מרגש שאחרי 36 שנים", אומר מנכ"ל רשות הטבע והגנים, שאול גולדשטיין, "המכתש הקטן על נופיו הקסומים, צבעיו העזים ומסלולי הטיול המיוחדים שבו, מקבל הגנה כערך ישראלי שמור. הכרזה זו של המכתש הקטן היא חלק משמעותי במימוש שתי החלטות ממשלה שקידמנו לשימור ארץ המכתשים, שכוללת גם את המכתש הקטן".

מנהל מחוז הדרום ברשות הטבע והגנים, גלעד גבאי, ציין כי במסגרת פעולות קידום הכרזת השמורה פעלה הרשות בתיאום ושיתוף פעולה פורה עם משרד הביטחון והקריה למחקר גרעיני, מאחר ששטח נרחב מהשמורה נמצא בחזקתם כשטח סגור ושטח אש. סיורים משותפים שערכנו במסגרת זאת עם משרד הביטחון וקמ"ג כדי להמחיש ולהציג בפניהם את ערכי הטבע והנוף הייחודיים, שכנעו את כולם בדבר הצורך בהכרזה ושמירה על האזור וסללו למעשה את שביל הזהב בדרך להכרזת השמורה באופן רשמי".