רבים מאוהבי ענף הכדורסל ייחסו את ההצלחה של הפועל באר שבע-בני שמעון במסגרת גביע 'ווינר' בקדם העונה לחולשת הסגלים ומוטיבציה פחות גבוהה של היריבות, אבל שני משחקי פתיחת הליגה הבהירו חד משמעית שההצלחה בגביע השלישי בחשיבותו בכדורסל הישראלי לא היתה מקרית.

סמאג'ה כריסטון. "מקווה שימשיכו לזלזל בנו". צילום: הרצל יוסף

לפני שבועיים העולה החדשה הצליחה להדהים את אלוף אירופה הטרי של נבחרת העתודה ומאמן הפועל גלבוע-גליל, אריאל בית הלחמי כשחזרה מפיגור של 22 נקודות במחצית הראשונה לניצחון, ושבוע שעבר היה זה מאמן הפועל תל אביב, דני פרנקו שיחד עם כמה מאות אוהדים שעשו את הדרך לקונכייה, קיבל סטירה מצלצלת בדמות תבוסה של 32 נקודות.

הסוכן הביא אותו
אחד העקרונות המרכזיים בבניית הסגל של המאמן רמי הדר היה לשים דגש על שחקנים רעבים ונטולי אגו ואם שופטים על פי פתיחת העונה, ההחלטה הזו מוכיחה את עצמה. חמישה שחקנים בלטו בניצחון על הפועל תל אביב וקלעו בספרות כפולות במשחק.

הנטל מחולק שווה בשווה בין כמה שחקנים מובילים שלא מנסים לגנוב את ההצגה אחד לשני. בתוך החבורה המחוברת הזאת בולט סמאג'ה כריסטון, הרכז האמריקאי שהדר הביא כתחליף ללוסיאנו פארודי האורוגוואי ששוחרר מהקבוצה.

כריסטון הגיע השבוע לבית קפה/מסעדה בעיר העתיקה והמלצר שניגש לקחת את ההזמנה בירך אותו על הניצחון נגד הפועל תל אביב. "שיחקתם מצוין, יש לכם אחלה קבוצה", הוא אמר לרכז שנראה נבוך וחשף את אהדתו ליריבה ממרכז הארץ. "תגיד, איך שחקן כמוך הגיע להפועל לבאר שבע"?

"הסוכן שלי עשה את העבודה והביא אותי לפה", מספר הרכז בראיון מיוחד ל"ידיעות הנגב", "הוא אמר שיש לו קבוצה בשבילי במקום שחם בו כמעט כל השנה. הוא ידע שאני מאוד אוהב מזג אוויר חם ותמיד מעדיף לשחק במקום עם הרבה שמש כי מאיפה שאני מגיע (סינסינטי, אוהיו - כ.ק), יש חורפים מאוד קרים. אז אמרתי לו שיהיה, אני מגיע".

אם אני אבקש ממך עכשיו להראות לי על המפה איפה אתה נמצא אתה תדע לעשות את זה?
"עכשיו נראה לי שכן, אבל עד ששמעתי על באר שבע לא הייתי יודע להראות לך איפה זה ישראל. כל החברים שלי בשכונה שאלו אותי איפה זה ולא היתה לי תשובה. הסתכלתי קצת על העיר ועל הקבוצה בגוגל, אבל לא הבנתי יותר מדי".

איך הגיבה המשפחה?
"הם רגילים לזה שאני משחק בחו"ל ומבחינתם הם היו שמחים שאני יכול לנסוע להתחרות בליגה חזקה ובקבוצה עם אתגר גדול. ישראל הרבה יותר מתאימה לזר אמריקאי, במיוחד אחרי סין (שם שיחק בעונה שעברה בקבוצת גאוונגז'ו - כ.ק.) שם היה לי מאוד קשה להתאקלם כי אף אחד לא מדבר אנגלית".

"היינו שני שחקנים זרים בקבוצה וכל היתר היו מקומיים שרק שניים מהם ידעו מעט אנגלית. גם המאמנים המקומיים שעובדים בקבוצות לא יודעים יותר מדי לתקשר וזה לא פשוט. הייתי יושב בבית רוב הזמן לבד. איטליה היתה נהדרת. אהבתי מאוד את התקופה שלי בפזארו".

משמעות השם סמאג'ה בניגרית הוא - בכור. כריסטון מספר שאמו שמעה את השם בטלוויזיה והחליטה לקרוא לו כך כשנולד. "וזה גם יוצא ג'יימס אם כותבים אותו הפוך", הוא מציין.

בבאר שבע מספרים כי במהלך השבוע הראשון של כריסטון בישראל, אחד מאנשי הקבוצה שליווה את ההתאקלמות של השחקן בעיר ובמועדון, נהג מיד לאחר שהציג את האמריקאי לציין כי הוא שיחק בעבר עונה אחת בליגה הטובה בעולם.

כריסטון. ינסה לנצח את מכבי ת"א כמתנת יום הולדת. צילום: ראובן שוורץ

מחכה לקבל מתנה
שמונה ימים אחרי המפגש היום (שני, 20:15) של הפועל באר שבע-בני שמעון מול האלופה מכבי תל אביב בהיכל 'מנורה מבטחים', כריסטון יחגוג את יום הולדתו ה־26. המתנה הכי טובה שהוא יכול לסדר לעצמו תהיה בדמות ניצחון מטורף על הצהובים.

"יש לנו משחק גדול נגד מכבי תל אביב וללא ספק אנסה לנצח את המשחק הזה כמתנה ליום הולדת. אני יודע שזאת האלופה ושיש לה היסטוריה מפוארת. אני גם מכיר את דיאנדרה קיין ואת ג'וני אובראיינט. שיחקתי נגדם בעבר. אני בטוח שהשבוע המאמן ידחוס לנו לא מעט מידע על כל שחקן במכבי תל אביב כך שאני לא דואג מבחינת ההכנה".

אתם מסוגלים לנצח בחוץ את מכבי תל אביב?
"אני יודע שזה יהיה משמעותי לנצח את מכבי תל אביב בחוץ, אבל כל משחק מבחינתי זה חשוב. כל משחק, במיוחד בקבוצה שלנו שהיא רק עלתה לליגה הראשונה, הוא משחק חשוב וקובע שצריך לתת בו את הכל. זה יהיה אתגר אבל יש לנו שחקנים שמוכנים מנטלית ומקצועית לשחק נגד כל קבוצה שתעלה לפרקט".

אתה חושב שבאר שבע לא קיבלה מספיק 'כבוד' עד עכשיו?
"אני מקווה מאוד שימשיכו לזלזל בנו כמה שיותר. קבוצות שלא מתייחסות אלינו ברצינות, יסתבכו מאוד. אם הם חושבים שאנחנו נמושות שרק עלו מהליגה השנייה, כדאי להם לחשוב אחרת. אנחנו נצא ונעשה את זה כמו שעשינו נגד הפועל תל אביב. זה המשחק שלנו".

התצוגה שלכם נגד הפועל תל אביב תהיה היכולת הרגילה שלכם בליגה?
"כן. ככה אנחנו משחקים. זאת הצורה. המאמן שלנו כל הזמן אומר שיש פה חבורה גדולה של אנשים שיודעים לזרוק את הכדור. בכל פעם שיש לכם הזדמנות, תזרקו לסל. אנחנו משחקים חזק ויהיה להם קשה לעצור אותנו ברגע שאנחנו תופסים ביטחון. יהיה קשה מאוד לנצח אותנו אם נדע גם להתגבר במהירות גדולה יותר על רגעים בהם אנחנו פחות דבוקים אחד לשני ופחות מצליחים לחפות אחד על השני".

אתה לא חושב שבמשחקים בהם הקליעה מבחוץ לא תעבוד, אתם תהיו בבעיה?
"לא, אני לא חושש. אני יודע שנוכל לקחת את הכדור לטבעת אם נצטרך לעשות את זה. אני יודע לעשות את זה וגם חבר'ה אחרים. כל עוד הכדורים נכנסים מבחוץ נמשיך עם השיטה הזאת. אם הם לא ייכנסו נדע לעבור לתוכנית ב'".

"בשבוע שעבר היה משחק נהדר. שיחקנו בצורה יוצאת מהכלל. הפכנו אותו לקל יותר בגלל ההגעה לזריקות החופשיות. אין לנו שחקן אחד דומיננטי. כל אחד בקבוצה יכול לתפוס משחק גדול בכל ערב נתון. זאת הפילוסופיה של המאמן והוא לא רוצה כוכבים, אלא שחקנים שרוצים לנצח. זאת תכונה שאני מאוד אוהב בו. הוא יודע מה הוא רוצה ולא פחות חשוב מזה, הוא יודע גם לגרום לשחקנים להבין מה הוא רוצה מהם. אני מאוד אוהב את הקשר שלי איתו".

הוא ידוע בתור טיפוס די קשוח.
"הוא לא קל זה נכון אבל גם אני כמוהו. אם אני רוצה לנצח אז אני אכעס ואתעצבן כשמישהו עושה משהו שמוריד את הסיכוי שלי לנצח. זה עניין של אופי. אתה רוצה שכולם ייתנו כמוך את כל מה שיש כדי לנצח".

כמה זמן אתה רואה את עצמך נשאר בישראל או בבאר שבע?
"אני לא יודע. זה תלוי הרבה בקבוצה ובסוכן שלי".

רמי הדר. כריסטון: "אנחנו דומים באופי". צילום: הרצל יוסף

ציפיות גבוהות
לרוב, הזרים שנוחתים בישראל, במיוחד בקבוצות בדרג של האדומים מבירת הנגב, ברזומה שלהם אפשר למצוא מגוון קבוצות בליגות אזוטריות יותר או פחות. ברזומה של כריסטון יש 60 משחקים במדי קבוצת אן.בי.איי, הציפיות ממנו, ולא משנה באיזה שלב בקריירה הוא מגיע לישראל, יהיו לרוב לא פרופורציונליות לשני הכיוונים.

לא מעט אנשי מקצוע שמכירים את השחקן משוכנעים שהרכז של באר שבע-בני שמעון עוד יכול למצוא את עצמו מגיע שוב לליגה הטובה בעולם. בעונת 2013/14, שנתיים בלבד אחרי שהתחיל את לימודיו במכללת זוויאר מליגת המכללות הבכירה, כריסטון החליט להגיש את המועמדות לדראפט האן.בי.איי ונבחר במקום ה־55 על ידי מיאמי היט.

מיד לאחר מכן הוא הועבר בטרייד לשארלוט ושוב לאוקלהומה סיטי ת'אנדר. עם זאת, הוא לא זכה לשחק בקבוצה והועבר לתקופה של שנה לקבוצה ששייכת לאוקלהומה בליגת הפיתוח בה הצטיין. בקיץ 2015 החלום הגדול של כריסטון שוב לא התגשם כשהוא לא שרד את הניפויים האחרונים בסגל של הת'אנדר ונדד לפזארו מהליגה האיטלקית הבכירה.

שנה באירופה כנראה הפכה את כריסטון לשחקן טוב יותר כשהוא חוזר לארצות הברית וזוכה לחתום על חוזה בקבוצה של ראסל ווסטברוק. את הופעת הבכורה הוא ערך באוקטובר ושיחק בסך הכל 64 משחקים במדי ה־OKC בעונה בה ווסטברוק קבע שיא בלתי נשכח של 42 משחקים בהם הוא השיג טריפל דאבל.

"ווסטברוק מסר לי את הכדור לסל שהשלים לו את הטריפל דאבל ההיסטורי", מגלה כריסטון.

ומה הוא אמר לך?
"שום דבר מיוחד. הוא מסר לי את הכדור וצעק: 'זרוק אותו'. לא קיבלתי ממנו איזה בונוס או משהו כזה", הוא אומר וצוחק מכל הלב. "ניצחנו את המשחק וזה היה יותר חשוב". ארבע נקודות, ארבעה אסיסטים ב־15 דקות ממוצע על הפרקט, אלה היו המספרים של כריסטון באותה עונה.

ראסל ווסטברוק. כריסטון: "סחבתי לו את המזוודות". צילום: AP

"זה שום דבר", הוא מתנער. "למדתי את המשחק. לא כולם בליגה הזאת יכולים להיות ראסל ווסטברוק או קווין דוראנט. כדי לשרוד שם אתה חייב להבין את התפקיד שלך בהצגה. אתה צריך מישהו שיעשה הגנה וזאת היתה העבודה שלי. נכנסתי לפרקט כדי לשחק הכי חזק שאני יכול ולנסות להישאר עליו לכמה שיותר זמן. ואם יש לי זריקה פנויה אני אקח אותה".

"הייתי שחקן צעיר יותר מהיום. זה שונה מאוד ממה שאנשים בחוץ אולי חושבים. יש קבוצות שבהן שחקן כמוני לא היה מקבל דקות ויש קבוצות שצריכות שחקנים כמוני, והקטע הוא למצוא את עצמך במקום הנכון. ברגע שאתה מקבל את האמון מהמאמן והוא יודע שהוא יכול לסמוך עליך שתצא ותעשה את העבודה ולא תעשה דברים משוגעים, אתה תקבל את הדקות שלך".

אתה חושב שיש לך סיכוי לחזור?
"אני בטוח בזה וגם אם לא, זה לא רע לדעת ששיחקת בליגה הזאת עם השחקנים הכי טובים בעולם. את הדברים שלמדתי שם אני מנסה ליישם איפה שאני נמצא היום".

הסתדרת עם ווסטברוק?
"כן ברור. הוא אחלה בחור ושונה מאוד מהתדמית שיש לו כשחקן על הפרקט. שם הוא רוצה לנצח, אבל בבית הוא רק רוצה ליהנות מהחיים".

סחבת לו את המזוודות מהמטוס למלון?
"כן, כל הרוקי'ס עוברים את זה. אני חושב להגיד לרמי (הדר - כ.ק.) להתחיל את המסורת הזאת גם עם הצעירים אצלנו בקבוצה".

מטפח מותג אופנה
בנוסף לקריירת הכדורסל, כריסטון מטפח מותג אופנה משלו בשם הקליט MESY. בניגוד לשמו של הכוכב הארגנטיני של ברצלונה, המסי של כריסטון מתייחס לקיצור מאנגלית של 'make 'em see you' שזה בתרגום לעברית 'תגרום להם לשים אליך לב'. מדובר בליין בגדים ואביזרים שונים של אופנה.

"השם הגיע ממשפט שהייתי אומר לעצמי ולכל מי שאני מכיר כדי לנסות לדרבן את עצמי ולתת מוטיבציה לצאת מהמקום בו גדלתי כדי להצליח. לא הרבה אנשים מסינסינטי שיחקו ב־אן.בי.איי למשל. אז הייתי בחור מאוד ביישן ושקט, וזאת היתה הדרך שלי להוכיח לכולם ולגרום להם לראות אותי".

זאת הכנסה נוספת בשבילך?
"כרגע לא מדובר במותג שמיוצר בצורה תעשייתית, אבל זה משהו שנמצא בראש שלי. אולי אתחיל לעשות משהו כדי לתת לאנשים מוטיבציה, ובעתיד אפתח אותו אחרי שאסיים תואר במכללה בשביל אמא שלי, שמאוד רוצה שתהיה לי תעודה".

עד שיחזור לספסל הלימודים, כריסטון עוד צפוי לתת הצגה אחת או שתיים בהיכל הקונכייה ובכלל ברחבי הליגה. "אהבתי מאוד את האווירה במשחקים שלנו עד עכשיו ואני מקווה שהאוהדים ימשיכו לתמוך בנו", הוא אומר. "בארצות הברית האווירה שונה. אולי יש מתח בפלייאוף. כאן כל משחק הוא כמו סוף העולם".